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英特尔对ARM芯片大战

2011-12-17 15:20:01 责任编辑: luocaocps 收藏本文
  商业史上最强大的“互补性”联盟Wintel终于要瓦解了。9月13日,专攻移动互联网的芯片商ARM宣布与微软合作,与此同时失意者英特尔也宣布牵手谷歌。新的芯片之战将为我们带来智能电视、超极本等更新更炫的应用。背后则是英特尔与ARM重组IT格局的恶战。


 
  商业史上最强大的“互补性”联盟Wintel终于要瓦解了。9月13日,专攻移动互联网的芯片商ARM宣布与微软合作,与此同时失意者英特尔也宣布牵手谷歌。新的芯片之战将为我们带来智能电视、超极本等更新更炫的应用。背后则是英特尔与ARM重组IT格局的恶战。


  最精彩的商业战争正在上演:一家年营业额6亿多美元的“小公司”把另一家年营业额高达430亿美元的巨头逼得举步维艰,而后者的反击刚刚开始。

  巨头的名字众所周知,它叫英特尔,总部位于硅谷腹地圣克拉拉。而那家“小公司”叫ARM(AdvancedRISCMicroprocessors),总部在伦敦近郊的剑桥。


  芯片大战


  它们是两个规模悬殊、模式迥异的半导体玩家:英特尔成立于1968年,1991年它启动了影响PC行业长达20年的“IntelInside”计划,而那时ARM才刚从实验室里诞生。在链条复杂的半导体行业,英特尔几乎扮演了所有玩家的角色-从芯片架构到芯片设计,再到生产制造与营销,它为此在全球雇佣超过10万名员工。ARM只有2000多人,除了提供芯片架构的研发并把它授权给芯片设计厂商之外,它什么也不做。


  三年前,英特尔图谋杀回智能手机市场,这场战争就爆发了。它们的战争正在影响着我们每个人的数字生活。处理器芯片是每一部数字消费品的心脏-包括每个人随身携带的笔记本电脑、智能手机、平板设备和游戏机,甚至客厅里的数字电视。


  最近的一次也是最激烈的一次战役,爆发在加利福尼亚州,两个战场相隔120英里。


  9月13日,旧金山莫斯康尼会议中心,英特尔开发者论坛(IDF)。主题演讲结束之际,英特尔CEO欧德宁(PaulOtellni)突然邀请谷歌负责移动产品的高级副总裁安迪·鲁宾(AndyRubin)上台。安迪·鲁宾称,Android操作系统将全面为英特尔的芯片架构进行优化。而欧德宁宣布:第一部采用了英特尔架构和凌动(Atom)芯片组的Android智能手机,会在2012年1月问世。


  安迪·鲁宾很快消失了,在台上前后呆了不到3分钟。对他来说,支持英特尔架构与支持ARM架构并没什么不同。而对英特尔来说,这确实是件大事:它在10年前曾经是ARM授权的厂商,也有一个智能手机芯片部门,因为业绩不佳在2006年把它卖给了Marvell。2008年它想再度杀回智能手机市场,并在智能手机芯片上沿用自己在PC上使用了超过20年的X86架构(英特尔架构),但是无论是操作系统还是手机制造商都拒绝它。三年来,它在这个市场上可谓一无所获。


  现在它终于有了谷歌的支持。“现在我唯一可以说的是,第一部采用英特尔架构的智能手机将是Android手机。”欧德宁在旧金山对《第一财经周刊》说。他拒绝透露更多关于这部智能手机的生产商和出货量等更多的细节。值得一提的是,欧德宁也是谷歌董事会成员。


  几乎同一时间,向南120英里,洛杉矶郊外的阿纳海姆(Anaheim),英特尔的“盟友”微软在举行另一场“BUILD全球开发者大会”,发布了微软内部号称“划时代”的操作系统Windows8。微软Windows和WindowsLive部门总裁史蒂芬·希诺夫斯基(StevenSinofsky)在主题演讲中声称:“Windows8将让人们从芯片和用户体验上重新想象操作系统。”采用了高通、Nvidia和德州仪器等芯片的个人电脑和平板设备纷纷在这次大会上登场。


  而无论高通、Nvidia还是德州仪器,它们的背后都是ARM-这些公司的芯片设计和开发都通过ARM的技术授权实现。ARM提供了芯片内核的原始技术,各家在此基础上再进行设计与再开发。尤其是高通,它是代表ARM阵营冲在最前端对抗英特尔的玩家,年收入已突破160亿美元。这次它把Snapdragon处理器应用在了Windows8操作系统的个人电脑上,并内置了Gobi网络模块,第一次让电脑不再需要网线和无线局域网信号,就可以通过3G/4G技术接入互联网。


  20多年来,PC阵营还从没容忍过一个英特尔架构之外的入侵者-即便英特尔的对手AMD,也是通过与英特尔的X86架构交叉授权协议才得以在场立足。但这次,挑战是真的来了。


  它背后隐藏着一场更复杂的恩怨:ARM居然抢走了英特尔20多年来最密切的盟友微软,让微软打通了Windows在个人电脑、平板设备和智能手机上的疆界。这让英特尔对微软来说变得不那么重要了。


  这原本就不重要了,因为英特尔和微软的“联盟”(Wintel)是PC时代的产物。科技界一直流传着“安迪-比尔定律”的说法:安迪·格鲁夫(前英特尔CEO)一旦时隔18个月推出一种新型芯片产品,比尔·盖茨(微软前CEO)就会及时升级Windows,吸收新型芯片的高性能。它带来了两个结果:首先是从图形计算到网络浏览,再到搜索引擎和视频浏览的体验飞跃;其次是所有的PC厂商被剥夺了个性和灵魂,成了装着微处理器和Windows系统的机器盒子。


  格鲁夫和盖茨,这两位著名的商人在1996年有过一场公开的对话。盖茨对格鲁夫说:“其实我们并没有任何排他性的合作关系,如果明天有人走进微软,说他们有一种更快、更便宜的微处理器……”格鲁夫马上打断盖茨:“哦,其实你们这样做过,你们试过别人的芯片,但失败了。”


  格鲁夫还批评微软的防御心太强,一点小小的分歧也会招致他们强烈的感性反应,而阻止了创造性的探讨。“但在合作了15年之后,我们已知道,这些会像风一样吹过。”


  现在,又一个15年过去了,分歧和矛盾不再像风一样被吹过。


  智能手机和平板电脑的出现改变了一切,它抛弃了鼠标与界面的互动方式,改用手指和触摸屏,它甚至在大部分时间牺牲了实体键盘。现在,智能手机出货量的增速已超过PC,而平板电脑也迎头赶上,它们通常能替代一部笔记本电脑的大部分功能,且完全采用的是ARM授权的芯片厂商。


  而微软与诺基亚的联盟已在智能手机市场形成独立于苹果iOS和谷歌Android的“第三个生态系统”,它也在试图推出更多基于Windows的平板电脑-看上去它比英特尔更愿意切断PC的脐带。而当ARM架构的芯片组带来的更低功耗可以轻松让一部笔记本电脑待机时间长达3天之后,它索性连笔记本芯片也换成ARM授权厂商的了。


  

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